Une innovation éducative qui surpasse les modules d'apprentissage

Face à l’incapacité de l’enseignement public à s’adapter à Covid-19, les parents qui en ont les moyens mettent en commun leurs ressources et engagent des tuteurs privés pour diriger des écoles «pod» à domicile. Craignant la perspective d'un exode massif des familles des écoles publiques traditionnelles, les experts progressistes condamnent ces parents pour avoir été les pionniers de «la dernière ségrégation scolaire». Mais les décideurs de l'éducation véritablement attachés à «l'équité» devraient regarder au-delà de la crise actuelle pour trouver des moyens de mieux servir les élèves au sein du système scolaire public traditionnel.

Plus de la moitié des lycéens de l’Idaho sont inscrits à l’université – beaucoup à distance – grâce à son programme «Advanced Opportunities», qui existe depuis quatre ans. Lorsque les élèves de l'Idaho atteignent la septième année, l'État leur fournit 4 125 $ qu'ils peuvent utiliser pour personnaliser leurs études secondaires. En fonction de leur carrière et de leurs objectifs éducatifs, les étudiants peuvent utiliser l'argent pour gagner des crédits universitaires en suivant des cours dispensés en ligne, sur le campus ou par des enseignants du secondaire en partenariat avec des professeurs. Ils peuvent également utiliser les fonds pour payer des examens de niveau avancé, des tests de certification professionnelle et, à partir de cette année scolaire, des cours de développement de la main-d'œuvre et d'apprentissage.

Les 25 dernières années de réforme de l'éducation ont été définies par des initiatives descendantes destinées à combler l'écart de réussite. Mais le sénateur de l'État de l'Idaho, Steven Thayn, avait une vision différente lorsqu'il a lancé le programme qui allait finalement devenir Advanced Opportunities. Ancien enseignant du secondaire et producteur laitier qui partage son temps entre l’écriture des lois et la mise en balles du foin, M. Thayn voulait corriger le «défaut fondamental de l’éducation publique» – l’idée que «l’État pourrait éduquer les élèves sans l’aide des parents».

Une session Zoom du programme Idaho Science & Aerospace Scholars, une classe à double crédit.


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IDLA

Au début, M. Thayn a été le fer de lance d'initiatives visant à permettre aux étudiants de terminer leurs études secondaires plus rapidement, d'obtenir des bourses d'études collégiales pour l'obtention d'un diplôme précoce et de recevoir un remboursement partiel des frais d'inscription à des cours de niveau collégial. Ces programmes, bien que fructueux, étaient un casse-tête bureaucratique majeur à administrer, exigeant que les conseillers d'orientation des écoles secondaires agissent essentiellement comme comptables. Alors, Tina Polishchuk, un fonctionnaire du département de l'éducation de l'Idaho, est venu à M. Thayn avec une idée: plutôt que de rembourser les étudiants et les écoles, pourquoi ne pas donner l'argent directement aux étudiants et à leurs parents et les laisser décider comment le dépenser au mieux?

L’idée cadrait avec la philosophie de M. Thayn. Il a donc parrainé un projet de loi créant le programme Advanced Opportunities. Dans quelques mois, alors-Gov. Butch Otter l'a signée. En 2016, première année du programme, l’État a financé 16 265 cours à double crédit. L'année dernière, Advanced Opportunities a permis aux étudiants de suivre 71 157 cours et de gagner 215 815 crédits universitaires, ce qui a fortement incité les étudiants les plus brillants de l'État à rester dans l'État pour l'université, où tous leurs crédits seront reconnus.

«Les enfants ont l'impression que c'est leur argent», a expliqué M. Thayn. «Ce n’est pas un programme d’État auquel ils doivent accéder. C'est le leur. C'est une énorme différence psychologique.  »

Les districts scolaires sont essentiellement des fournisseurs de monopole et, en l’absence de concurrence extérieure, il n’ya pas de forte incitation à répondre aux préférences des parents et des élèves. Mais Advanced Opportunities fournit cette incitation en offrant aux étudiants le pouvoir d'achat nécessaire pour façonner leur carrière universitaire.

Les étudiants de l'Idaho avaient manifestement un plus grand appétit pour les cours avancés que leurs lycées ne l'avaient réalisé. Les inscriptions à deux crédits ont plus que quadruplé depuis 2016. L'offre suit le rythme de la demande car tout le monde dans la chaîne alimentaire de l'éducation de l'État a un intérêt à faire fonctionner le programme. Les établissements postsecondaires se joignent aux enseignants du secondaire pour une augmentation des inscriptions et des frais de scolarité. Les enseignants gagnent une allocation en se joignant à des collèges communautaires pour dispenser un enseignement de niveau collégial. Les surintendants de l’État ont encouragé la croissance du programme en sachant que les parents s’attendent à des offres de double crédit robustes.

Advanced Opportunities s'est également avéré une aubaine pour les élèves des écoles rurales, qui n'ont souvent pas accès à des cours plus avancés. Les étudiants ruraux peuvent utiliser leurs fonds Advanced Opportunities pour suivre des cours via l'Idaho Digital Learning Alliance, une plate-forme d'apprentissage virtuel parrainée par l'État. Grâce à Advanced Opportunities et à l'IDLA, tout étudiant de l'État peut étudier n'importe quelle matière à la maison ou à l'école pendant des périodes désignées.

Pendant la pandémie, selon Kristin Binder, responsable des services aux étudiants de l’IDLA, plus de 90% des étudiants Advanced Opportunities ont poursuivi leurs cours en ligne sans interruption. Et comme les cours à double crédit dispensés en personne étaient alignés sur les programmes et les tests des établissements postsecondaires, les collèges étaient prêts à accueillir l'apprentissage virtuel «et s'adaptaient de manière vraiment transparente à un monde en ligne», selon Brock Astle, qui coordonne actuellement Advanced Opportunities au Département de l'éducation de l'Idaho.

Le programme a rencontré des pierres d'achoppement. En plus du fardeau financier inattendu, il a été critiqué par l'Idaho Policy Institute, un groupe de réflexion affilié à la Boise State University, pour avoir principalement profité aux étudiants qui étaient déjà à l'université. En réponse, l'Assemblée législative a élargi l'an dernier le programme pour financer les cours d'apprentissage et de perfectionnement de la main-d'œuvre. M. Thayn et ses collègues espèrent qu'à l'avenir l'Idaho disposera d'un système éducatif de style suisse dans lequel les lycéens pourront opter pour une filière universitaire ou se former pour acquérir une compétence spécialisée exigée par le marché.

Au milieu d'un resserrement budgétaire postpandémique, les chefs d'État pourraient être peu enclins à envisager de nouvelles dépenses d'éducation. Mais la santé à long terme de l'éducation publique américaine peut dépendre de la capacité des écoles publiques à retirer des étudiants motivés de leurs modules d'apprentissage vers le système public. Les gouverneurs vraiment intéressés à trouver des moyens de «reconstruire de meilleures écoles» devraient se tourner vers l'Idaho pour trouver l'inspiration.

M. Eden est chercheur principal au Manhattan Institute.

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