Somnambulisme dans la dépression: la réponse économique au COVID-19 aux États-Unis

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Près de cinq mois après le début de la réponse de notre pays à la pandémie de coronavirus et à la récession qui s’ensuit, les décideurs semblent avoir perdu l’urgence qui a caractérisé les premiers jours d’une action bipartite dramatique. En mars, quatre textes de loi sur les coronavirus ont été adoptés et signés. Mais au cours des 2 mois suivants, très peu de nouvelles mesures significatives ont été prises. Pire encore, certains dirigeants du Congrès, louchant sur les données récentes à travers des lunettes roses, sont prêts à déclarer «mission accomplie», laissant la législation précédente expirer et ne prenant aucune autre mesure.

Ont-ils raison? Eh bien, le marché boursier est maintenant à peu près égal pour l'année. Le chômage a reculé de 1,4 point de pourcentage en mai et de 2,2 points de pourcentage en juin. Les ventes au détail ont augmenté de 17,7% en mai, la plus forte augmentation jamais enregistrée. Et les décès par jour dus au COVID-19, la maladie propagée par le nouveau coronavirus, ont diminué de moitié. Avec la grande majorité des chèques de relance livrés et encaissés, et avec les paiements supplémentaires pour les chômeurs qui expireront à la fin du mois de juillet, l'économie américaine pourrait-elle être en mesure de se débrouiller sans autre soutien?

La réponse courte est non – pas de loin. Les quelques poussées vertes de données économiques améliorées démentent le fait que la crise sanitaire et économique est loin d'être terminée. En fait, nous risquons de sombrer dans la dépression économique.

Que nous disent les données en temps réel

Un examen attentif des données révèle des blessures béantes causées par la pandémie de coronavirus: de fortes baisses des revenus du marché, des dépenses de consommation et de l'emploi, le tout à peine soutenu par les paiements de relance temporaires du gouvernement. Pour éviter l'effondrement économique, il est urgent que les décideurs prennent de nouvelles mesures. Le Congrès doit continuer à soutenir les revenus des chômeurs, envoyer des paiements de relance supplémentaires aux familles pour les maintenir financièrement à flot et augmenter les dépenses, et apporter une aide aux gouvernements locaux et étatiques pour qu’elles n’aient pas à licencier des travailleurs.

Mais, plus important encore, les décideurs politiques aux niveaux étatique et fédéral doivent faire plus pour contrôler la propagation du coronavirus, qui croît désormais au rythme de 70000 cas par jour.

Le rapport sur la consommation personnelle et le revenu d'avril du Bureau of Economic Analysis des États-Unis a montré un effondrement historique des dépenses de consommation, avec une baisse des dépenses totales de 13,6%. Le déclin est survenu malgré un record augmenter dans le revenu personnel de 10,8 pour cent, en raison de l'afflux massif de stimulus fédéraux et des paiements d'assurance-chômage. Sans ces paiements de transfert, le revenu personnel aurait diminué de 6,3% en avril et les dépenses se seraient encore effondrées. Pour chaque dollar de relance, les ménages ont augmenté leurs dépenses de 25 cents à 35 cents, selon des estimations récentes, tandis que des recherches antérieures montrent que chaque dollar de prestations d'assurance-chômage entraîne 27 cents de dépenses.

Grâce en grande partie au soutien du revenu lié à la pandémie, les dépenses se sont quelque peu redressées en mai, augmentant de 8,2%, mais elles sont toujours en baisse de 9,8% par rapport à la même période en 2019. Les données officielles les plus récentes, le rapport de juin sur les ventes au détail, montrent que les dépenses sur les produits de détail a largement retrouvé son niveau de l'année dernière, tandis que les dépenses pour les restaurants restent déprimées, en baisse de 26% par rapport à la période de l'année dernière.

Si les données gouvernementales donnent l'image la plus précise de la situation économique globale, d'autres données en temps réel sont d'une importance cruciale pour comprendre l'ampleur de la crise économique et déterminer la réponse appropriée du gouvernement. Dans un article récent, j'utilise les données de paiement en temps réel d'Earnest Research, une entreprise qui analyse les données de dépenses des cartes de crédit et de débit, pour étudier les dernières informations sur la façon dont les dépenses de consommation réagissent à la pandémie.

Mon analyse basée sur ces données examine les mesures de la croissance des dépenses de vente au détail et de restauration en temps réel, en comparant les semaines en 2020 avec les semaines correspondantes en 2019. Les données les plus fréquentes montrent que la baisse des dépenses est survenue fin mars et début avril, suivi d'une reprise partielle fin avril. La reprise a quelque peu stagné en mai, mais s'est poursuivie en juin, les dépenses au cours de certaines semaines dépassant en fait les niveaux de 2019. En juillet, cependant, il y a des signes initiaux selon lesquels, avec une nouvelle flambée des cas de Covid-19, les dépenses diminuent, les dépenses de détail ayant baissé de 7% pour la semaine se terminant le 15 juillet (voir la figure 1.)

Figure 1

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Les dépenses des restaurants ont connu une baisse plus marquée et une reprise plus lente: au 15 juillet, elles étaient toujours en baisse de plus de 15%. Les dépenses de services globales ont connu la plus forte baisse des dépenses, plus de 50%, et étaient toujours en baisse de plus de 40% au 15 juillet.

La baisse de la demande des consommateurs soulève le spectre que même si les entreprises sont en mesure de rouvrir après la fin des verrouillages, il n'y aura pas assez de demande pour les soutenir. Un récent sondage auprès des propriétaires de petites entreprises a révélé que leur plus grande préoccupation est que les ventes ne seront pas suffisamment élevées pour justifier leur réouverture. Les licenciements – initialement concentrés dans les secteurs directement touchés par la pandémie, tels que les restaurants et les hôtels – se sont métastasés dans les secteurs des cols blancs, tels que les services professionnels, la finance et l'immobilier.

Le chômage reste à un niveau stupéfiant, le dernier rapport sur l'emploi montrant 18 millions d'Américains au chômage. Le taux de chômage en juin 2020, 11,1%, est le plus élevé depuis la Grande Dépression des années 1930, à l’exception des deux mois précédents. La bonne nouvelle dans le rapport est que ce niveau élevé est en baisse de 3,6 points de pourcentage par rapport à avril, principalement en raison du rappel des travailleurs qui étaient en mise à pied temporaire à leur emploi. Les gains les plus importants ont été enregistrés dans les secteurs des loisirs, de l'hôtellerie et du commerce de détail. Le chômage des travailleurs noirs n'a diminué que de 1,3 pour cent entre avril et juin, soit environ un tiers de celui des travailleurs blancs. Et les données contenaient d'autres signes inquiétants: le nombre de travailleurs qui ont définitivement perdu leur emploi est passé à près de 3 millions.

Deux autres facteurs amènent le numéro de titre à sous-estimer l'impact de la pandémie sur l'emploi. Premièrement, le rapport compte comme employées 2 millions de personnes supplémentaires qui n'étaient «pas au travail pour d'autres raisons» et n'inclut pas les 4,6 millions qui ont quitté la population active depuis février. Les 2 millions ont été mal classés par erreur et devraient à juste titre être comptés comme faisant partie du taux de chômage réel. Deuxièmement, les travailleurs qui quittent la population active ne sont généralement pas inclus dans les totaux du chômage, mais cette pandémie présente un cas particulier. La participation au marché du travail a considérablement diminué entre février et mai; une baisse aussi importante suggère que certaines des personnes qui quittent la population active peuvent l'avoir fait temporairement en raison des difficultés de recherche d'un emploi. L'ajustement de ces facteurs augmenterait le taux de chômage de juin à 13 pour cent.

Un autre signe inquiétant dans les données sur l'emploi est l'emploi public. L'emploi dans le gouvernement des États a baissé de 247,00 entre mars et juin, l'emploi dans les collectivités locales a chuté de 1,2 million, et l'emploi dans le gouvernement fédéral est resté stable. Alors que la pandémie de coronavirus frappe un trou massif dans leurs budgets, les gouvernements licencient des travailleurs par milliers. Une baisse des dépenses de consommation signifie une baisse des recettes fiscales et de nouvelles dépenses liées au coronavirus signifie une augmentation des dépenses publiques. En conséquence, les gouvernements des États et locaux resserrent leurs budgets au pire moment possible pour l'économie. Ces coupes gouvernementales ont des impacts disparates sur les Noirs américains, qui représentent 12% de la population active mais 18% des emplois gouvernementaux.

Le tableau général de l’économie est donc très troublant. Les consommateurs sont aux prises avec des revenus soutenus par des mesures de relance gouvernementales massives et des allocations de chômage. Certaines entreprises rappellent des travailleurs en congé, mais s'inquiètent du manque de demande. Et les gouvernements réduisent l'emploi et les services essentiels en raison de dépenses imprévues et d'une baisse rapide des revenus. Ces problèmes fondamentaux ne se résoudront pas d'eux-mêmes. Le gouvernement a agi avec une empressement surprenante en adoptant la loi relative à l'aide, aux secours et à la sécurité économique contre le coronavirus, ou CARES, en mars, mais des mesures supplémentaires sont nécessaires.

Propositions politiques pour éviter une dépression

D'abord et avant tout, les 600 $ supplémentaires par semaine d'assurance-chômage, qui devraient expirer le 31 juillet, devraient être prolongés et fondés sur des déclencheurs automatiques liés à une éventuelle reprise économique. Les avantages ne sont pas seulement une bouée de sauvetage pour les 20 millions de travailleurs qui ont été licenciés, mais également le mince fil conducteur auquel les dépenses de consommation sont suspendues. La baisse des revenus et des dépenses par suite de l'expiration de cet avantage serait catastrophique pour une économie dans laquelle les revenus du marché baissent et les dépenses se sont effondrées. Le Congrès doit prolonger les prestations et ne pas leur fixer de date d'expiration, les maintenir élevées jusqu'à ce qu'elles soient déclenchées par le retour du chômage à la normale.

Mais même cela ne suffit pas. Compte tenu de l'effondrement des dépenses de consommation, il est clair que plus de soutien de la demande est nécessaire que des paiements supplémentaires d'assurance-chômage. Bien que le paiement de stimulation de 1 200 $ prévu dans la Loi CARES ait été un bon début, il n'y a aucune raison pour que ce soit un avantage unique. Des versements mensuels – 1 000 $ seraient un bon début – devraient être effectués jusqu'à ce que le chômage revienne à la normale et / ou que les dépenses de consommation s'améliorent.

Les déficits budgétaires des États et des collectivités d'ici 2021 pourraient approcher 1 billion de dollars. Sans aide supplémentaire, le licenciement de fonctionnaires à travers le pays se poursuivra. Ce n'est pas un problème à court terme qui peut être résolu avec un projet de loi de relance unique. Une fois de plus, ce qui est nécessaire, c’est une aide mensuelle aux États et aux collectivités locales qui se poursuit jusqu’à ce que le taux de chômage revienne à la normale et que la santé budgétaire des États s’améliore.

Bien que chacune de ces politiques puisse aider à faire face aux symptômes de l'effondrement économique, la cause fondamentale reste la propagation continue du nouveau coronavirus et la létalité du COVID-19 non contenu. Bon nombre des licenciements concernent le secteur de la restauration, des voyages et de la vente au détail, dont les clients ne reviendront pas en nombre suffisant tant qu'il ne sera pas sécuritaire de le faire. Même avec les États qui commencent à rouvrir, 78% des Américains disent qu'ils ne seraient pas à l'aise de manger dans un restaurant, et 67% ne sont pas à l'aise de faire leurs achats dans un magasin de vêtements. Bien que l'épidémie ait pu faire la une de certains journaux, elle se poursuit sans relâche. Environ 500 Américains meurent chaque jour du COVID-19, avec 70 000 nouveaux cas signalés chaque jour.

Plusieurs des pays européens les plus durement touchés, comme l'Italie et l'Espagne, ont réussi à supprimer de nouveaux cas à des centaines par jour. Ils l'ont fait en suivant le seul plan éprouvé qui a fonctionné contre le coronavirus: un programme complet de suivi et de traçage, avec des tests massifs et un traçage et une mise en quarantaine efficaces des personnes exposées au virus. Par rapport aux quatre plans de relance économique déjà adoptés par le Congrès, le coût de ces mesures de santé publique est modéré. Le Congrès a déjà dépensé plus de 1 billion de dollars en mesures de secours et de redressement – et davantage sera nécessaire – mais le coût de suivre la voie éprouvée que ces autres pays ont empruntée se chiffrerait à des dizaines de milliards de dollars relativement modestes et pourrait économiser des billions de dollars supplémentaires. de dollars en coûts de relance inutiles par conséquent sur la route.

Il y a beaucoup à faire. Le gouvernement fédéral, les gouvernements des États et les gouvernements locaux doivent recentrer et redoubler d'efforts pour supprimer le virus. Un plan des Sens. Michael Bennet (D-CO) et Kirsten Gillibrand (D-NY) créerait un programme national de test et de traçabilité qui embaucherait des centaines de milliers de personnes qui aideraient à effectuer des tests, à rechercher des contacts et éventuellement vacciner pour lutter contre le coronavirus, au coût de 55 milliards de dollars. Le Medical Supply Transparency and Delivery Act du Sens.Tammy Baldwin (D-WI) et Chris Murphy (D-CT) rationaliserait enfin la chaîne d'approvisionnement médicale, en utilisant le Defence Production Act pour assurer la production de fournitures médicales critiques.

Aux niveaux de l'État et local, les programmes de test et de traçage en plein essor qui ont été introduits peuvent être étendus et étendus avec des ressources fédérales accrues. La loi CARES alloue des fonds à la recherche des contacts, mais des milliards de dollars de financement supplémentaire sont nécessaires.

Le rétablissement de la pandémie de coronavirus et de la récession des coronavirus n'est ni proche ni assuré. Cette mission n'a pas été accomplie. Le gouvernement fédéral doit agir et dépenser de manière agressive pour soutenir les familles, les travailleurs, les États et les localités et rétablir la demande des consommateurs. Agir rapidement et certainement peut faire la différence entre une longue et faible reprise avec des souffrances inutiles de la part de ceux qui souffrent déjà d'inégalités économiques et raciales, et une forte reprise qui conduit à une croissance stable et généralisée et à une économie plus équitable.

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