Pourquoi Internet ne s'est pas cassé

Travailler, étudier et jouer à la maison pendant la pandémie de COVID-19 a fait grimper en flèche l'utilisation résidentielle d'Internet. Selon un ensemble d'analyses de l'industrie, entre le 29 janvier (peu de temps après la parution de COVID-19 aux États-Unis) et le 26 mars, le nombre de personnes actives en ligne à la maison a augmenté de 105% entre 9 h 00 et 18 h 00. Cette évolution s'est accompagnée d'une augmentation du nombre d'appareils en ligne dans chaque foyer. Plus de personnes et plus d'appareils, bien sûr, signifie une plus grande demande sur le réseau. Alors, pourquoi Internet n'a-t-il pas été interrompu?

La réponse réside dans les leçons de la fête des mères et les embouteillages sur autoroute.

À l’époque du service téléphonique analogique, le réseau était conçu avec une capacité suffisante pour faire face à l’augmentation des appels qui se sont produits la fête des mères et d’autres jours fériés. Si la capacité n'était pas là pendant les périodes de pointe de la demande, l'appel ne passerait pas. Le résultat a été de renforcer les capacités au-delà de la demande normale. Entre ces événements spéciaux, la capacité restait inactive.

Pour le service Internet résidentiel, l'équivalent de la fête des mères a été Netflix et d'autres services vidéo en ligne. En règle générale, la pointe de la demande de vidéos en ligne se situe entre 20 h 00. et 23h00 Tout comme l'ancienne compagnie de téléphone, les fournisseurs de services Internet ont renforcé leur capacité à répondre à cette demande de pointe. Pour le reste de la journée, la capacité de surtension vidéo était inutilisée.

Puis vint COVID-19. Le travail à domicile pendant les heures de bureau traditionnelles remplissait la capacité qui attendait le rush du soir. L'utilisation de la visioconférence et d'autres fonctionnalités en ligne est ainsi devenue l'équivalent en heures de travail de Netflix en termes de demande de réseau. Parce que, en raison de la planification de la fête des mères, la capacité du réseau était là, attendant notre utilisation pendant la journée de travail.

Une autre raison pour laquelle Internet n'est pas tombé en panne est sa flexibilité opérationnelle. Le réseau téléphonique analogique a dédié de manière rigide un circuit de bout en bout spécifique à chaque appel. Lorsque la demande a dépassé l'offre, l'absence de circuit a fait que l'appel n'a pas abouti. C'était comme un pont à une voie: si la voie était pleine, vous ne passiez pas.

L'Internet numérique ressemble plus à une autoroute: une connexion commune partagée par de nombreux utilisateurs simultanément. Qu'il s'agisse de voix, de vidéo ou d'ordinateurs qui parlent à d'autres ordinateurs, tout est converti en paquets numériques et ces paquets sont ensuite chargés les joues sur Internet pour être triés à leur destination. Lorsque la demande sur l'autoroute augmente au-dessus d'un certain niveau, le trafic ralentit; il ne s'arrête pas comme le pont à une voie, mais les paquets de données de pare-chocs à pare-chocs se déplacent à un rythme plus lent.

Une récente étude indépendante a illustré comment cela fonctionne pendant COVID-19. Dans la plupart des villes, les utilisateurs connaissaient des conditions de réseau normales, mais 88 des 200 plus grandes villes américaines ont vu la vitesse d'Internet diminuer au cours de la semaine dernière. Alors que ces villes ont connu une dégradation en termes de vitesses de téléchargement médianes, «la grande majorité d'entre elles sont encore bien à des vitesses pouvant prendre en charge des tâches critiques de travail à distance et d'apprentissage», conclut le rapport. Par exemple, à New York, un hotspot COVID-19, la vitesse a baissé de 24%, mais la nouvelle vitesse médiane de 52 Mbps est toujours supérieure à la définition de la FCC du haut débit haut débit (25 Mbps) et tient relativement bien pour fournir une connectivité fonctionnelle.

La Commission européenne a tenté d'empêcher de tels embouteillages en demandant aux sociétés de vidéo en ligne de mettre moins de paquets sur la route. Parce que la vidéo haute définition nécessite la transmission de plus de données que la vidéo en définition standard, Thierry Breton, commissaire européen au marché intérieur et aux services, a demandé aux services vidéo de ne transmettre que des vidéos en définition standard. Une telle décision, pense-t-on, réduira le trafic sur les réseaux européens d'environ 25%.

L'un des grands avantages et vulnérabilités d'Internet pendant la crise du COVID-19 est sa diversité. Internet n'est pas un réseau homogène comme le système Bell unifié de l'ère du téléphone. Le terme «Internet», en fait, est une contraction du terme d'origine «interréseautage» qui reflète comment il s'agit d'un ensemble de réseaux interconnectés mais distincts.

Ainsi, pour que l'Internet fonctionne, tout doit fonctionner. Jusqu'à présent, il l'a fait avec brio. Mais «l'interconnexion de réseaux» signifie que l'ensemble de l'écosystème doit fonctionner comme prévu. Les réseaux Wi-Fi domestiques, la livraison du dernier kilomètre aux foyers, les réseaux privés sur lesquels s'appuient de nombreux fournisseurs du dernier kilomètre, le réseau fédérateur auquel tout se connecte et les points d'échange où se produisent les interconnexions sont tous des problèmes potentiels.

Alors que de plus en plus de personnes dépendent d'Internet et que de plus en plus d'appareils se connectent dans les foyers américains, depuis l'ordinateur portable de bureau jusqu'aux tablettes de plusieurs écoles pour les enfants de la maison, aux jeux qui nous empêchent de devenir fous, à la vidéo en dehors de heures du soir – la force du tissu mélangé qui fait l'Internet sera mise à l'épreuve du stress.

Internet s'est déjà cassé d'une manière significative: il y a trop d'Américains pour qui il n'est pas disponible. Il y a trois mois, l'accès à Internet pour tous était important. Avec COVID-19, il est devenu critique. Mais pour de nombreux Américains, la connectivité Internet n'est qu'une aspiration.

Selon la Federal Communications Commission (FCC), 21,3 millions d'Américains n'ont même pas accès à une connexion Internet haut débit. Le suivi par la FCC de ces mesures est cependant notoirement suspect: une étude indépendante a révélé que 42 millions d’Américains – deux fois le nombre de la FCC – sans accès Internet à large bande.

La plupart de ces Américains vivent dans des zones rurales. Au cours des cinq dernières années, la FCC et le département américain de l'Agriculture (USDA) ont octroyé plus de 22 milliards de dollars de subventions et de prêts aux entreprises de télécommunications pour financer l'expansion du service rural, mais l'écart persiste. Étonnamment, dans la dernière législation de récupération du COVID-19, le Congrès a accordé 125 millions de dollars supplémentaires à l'USDA pour des prêts aux fournisseurs de télécommunications rurales pour la construction de réseaux ruraux, mais ces réseaux n'ont pas à répondre aux exigences minimales pour un service à haute vitesse.

Enfin, comme l'a écrit le commissaire de la FCC, Geoffrey Starks, dans le New York Times, plus de 18 millions de foyers américains manquent de large bande parce que c'est trop cher. Pendant les années Reagan, le programme Lifeline a été mis en place pour s'assurer que les Américains à faible revenu pouvaient appeler le 911 en subventionnant leur service téléphonique. Il a ensuite été étendu pour couvrir les services sans fil, notamment l'utilisation d'un smartphone pour accéder à Internet. La subvention mensuelle de 9,95 $ ne va cependant pas assez loin, et le Trump FCC a réduit le nombre d'entreprises qui peuvent participer au programme, ce qui le rend plus difficile pour ceux qui ont besoin du service. « Pour lutter contre les coronavirus, des millions d'Américains de plus ont besoin d'un accès à Internet », a averti le commissaire Starks.

Le crédit est dû aux fournisseurs de large bande du pays. Le fait que nous puissions travailler à domicile est le résultat de centaines de milliards de dollars d'investissement et de compétences en construction et en exploitation. Mais le défi est loin d'être terminé. Il y a trois semaines, le point de référence de tous pour les réseaux à haut débit était la livraison à sens unique de services vidéo tels que Netflix. Désormais, le haut débit sera reconnu pour ce qu'il est: une connexion bidirectionnelle critique qui ne peut plus être considérée comme un luxe.

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