Pour que les écoles rouvrent, le Congrès doit inclure le financement du haut débit dans le projet de loi de relance

La réouverture des écoles est devenue controversée avec les menaces de la Maison Blanche et du ministère de l’Éducation de retirer le financement des écoles publiques qui restent fermées. L'état de Floride, l'un des derniers points chauds du coronavirus, prévoit de ramener les élèves de la maternelle à la 12e année pour des cours en personne début août. En juillet, le gouverneur de Floride a émis un ordre d’urgence exigeant une telle action, malgré la hausse croissante des infections par le nouveau coronavirus, ou COVID-19, mais les éducateurs de l’État ont répondu par des poursuites pour arrêter le plan du gouverneur.

En mai dernier, les Centers for Disease Control (CDC) ont publié des directives de réouverture des écoles, qui ont été mises à jour pour permettre aux étudiants de revenir en personne après la pression de la Maison Blanche. Pourtant, des millions d'élèves de la maternelle à la 12e année peuvent encore se retrouver à la maison sans tests disponibles pour atténuer la propagation du COVID-19. Les écoles qui choisissent d'ouvrir physiquement seront mises au défi d'assurer la sécurité des étudiants, des professeurs et des autres membres du personnel, tout en imposant potentiellement des quarantaines obligatoires si une personne tombe malade. Il y a trois mois, Israël a rouvert ses écoles avec moins de 300 cas dans le pays. En un mois, plus de 2 000 élèves, enseignants et membres du personnel ont été infectés, et maintenant plus de 28 000 personnes sont soumises à une sorte de quarantaine mandatée par le gouvernement.

De nombreux districts scolaires ont annoncé des plans pour devenir complètement virtuels ou mettre en œuvre un modèle hybride d'apprentissage en personne et à distance. Mais si les derniers mois sont une indication de l’efficacité de la plupart des écoles à déployer l’apprentissage à distance, les élèves des minorités et des zones rurales, en particulier ceux des écoles publiques pauvres, perdront la course aux résultats de la mobilité éducative et sociale. Les étudiants ayant des besoins d'apprentissage spéciaux ou les apprenants de la langue anglaise seront également affectés sans une solution de connectivité individuelle. Une étude californienne a révélé que parmi les comtés où les enfants d'âge scolaire présentaient la part la plus élevée de besoins d'apprentissage spéciaux, plus de 18% de leurs ménages n'avaient pas accès au haut débit.

Compte tenu de ces nouvelles réalités, chaque école K-12 doit avoir un 21st plan d'accès à distance du siècle pour compléter les orientations du CDC et le Congrès doit diriger le financement nécessaire pour apporter l'accès à large bande à toutes les écoles publiques dans le prochain projet de loi de relance du coronavirus. Pour que l'apprentissage à distance fonctionne, les familles vulnérables ont besoin d'une aide d'urgence à large bande, ce qui peut être fait grâce à des investissements accrus dans le haut débit domestique, les écoles et les bibliothèques.

Ce que le début de la pandémie nous a appris sur l'apprentissage à distance

Au cours des derniers mois, la nation a vu à quel point il est important d'être connecté alors que les magasins, les écoles, les entreprises et d'autres grandes institutions ferment leurs portes. Il y a plus de 22 ans, le terme «fracture numérique» a été créé pour décrire les effets pernicieux de ne pas être connecté. En 2010, la Federal Communications Commission (FCC) a présenté un argument similaire dans le premier plan national de large bande.

Des années plus tard, l'actuelle commissaire de la FCC, Jessica Rosenworcel, a introduit le terme «écart entre les devoirs» pour expliquer les obstacles à la réussite scolaire des enfants d'âge scolaire sans accès à large bande. L'ancien président Barack Obama a défendu l'équité numérique pour les écoles et les bibliothèques dans le cadre du programme national ConnectEd qui s'est engagé à apporter le haut débit à 99% de ces institutions.

Néanmoins, COVID-19 a révélé que l'empereur est toujours sans vêtements, car plus de 12 millions d'étudiants sur 55 millions qui ont été renvoyés chez eux à la fin du mois de mars n'avaient pas accès au haut débit à domicile. Les parents et les éducateurs se sont retrouvés dans les parkings des bibliothèques, des écoles et des établissements commerciaux ouverts pour utiliser leurs réseaux Wi-Fi publics.

Des recherches récentes sur l'apprentissage à distance ont révélé que neuf millions d'étudiants aux États-Unis n'avaient pas accès à la fois à Internet et à un appareil à utiliser pendant la transition des écoles vers l'apprentissage en ligne. Dans une autre enquête récente sur l'accessibilité des appareils, les Afro-Américains à faible revenu, les Latinos et les étudiants de première génération étaient également plus susceptibles de n'avoir qu'un seul appareil à la maison à partager entre plusieurs frères et sœurs.

Les plus grands districts scolaires du pays, y compris le district scolaire unifié du comté de Los Angeles et les écoles publiques de la ville de New York, ont annulé le reste de l'année scolaire après des fermetures temporaires en mars. Pour la prochaine année scolaire, les écoles du comté de LA resteront fermées jusqu'à ce que le virus puisse être efficacement atténué.

Ces témoignages et d'autres mettent en évidence les échecs combinés du gouvernement et du secteur privé pour combler le fossé numérique auparavant. Et sans le soutien du Congrès, les élèves les plus vulnérables seront laissés pour compte au cours de la prochaine année scolaire.

La réouverture des écoles nécessite une large bande cohérente

Comme prévu, le président Trump détourne l'attention d'une vraie conversation sur la réouverture de l'école en demandant au Congrès d'allouer 105 milliards de dollars dans le prochain projet de loi de relance du coronavirus pour le choix de l'école, l'argent qu'il a déclaré devrait permettre aux parents de renvoyer leurs enfants de la maternelle à la 12e année dans un bâtiment physique. Sans explorer les conséquences directes sur la santé, la proposition du président se plie à la frustration actuelle des parents qui sont coincés entre leurs aspirations à une surveillance rigide de la santé publique dans les écoles et les réalités d'un virus se propageant sans contrôle jusqu'à ce qu'un vaccin devienne disponible.

La demande de crédits sape également l'énergie des projets législatifs antérieurs qui ont appelé à un financement du haut débit pour les écoles et les communautés, comme le financement intégré dans la loi HEROES qui a été adoptée par la Chambre en mai. Actuellement, le Congrès discute de l'inclusion d'environ 70 milliards de dollars de financement pour les écoles K-12 dans le prochain projet de loi de relance. On ne sait toujours pas comment l'aide sera distribuée et à quel niveau – fédéral, étatique ou local – et si la réouverture physique des écoles sera une condition pour le financement. La voie de la reprise de l'éducation nécessitant un accès à large bande, la priorisation de ce domaine est cruciale pour la façon dont les écoles traversent l'année scolaire à venir.

Trois choses que le Congrès doit inclure pour rouvrir les écoles

Alors que le Congrès débat de la manière de gérer la reprise économique pour les entreprises, les familles et les particuliers, les députés devraient également envisager les types de secours suivants en faveur des étudiants, dont l’interruption de l’apprentissage peut également avoir un effet néfaste à long terme sur les industries futures du pays. En particulier, la législation antérieure sur le haut débit, y compris des éléments qui ont été écartés de la loi HEROES précédente, pourraient être des points de départ utiles.

Élargir les subventions au haut débit

Les familles ont besoin d'une aide d'urgence à large bande pour rester connectées. Au cours des négociations de mai sur la loi HEROES, le membre du Congrès Marc Veasey (D-TX) a introduit la prestation d'urgence pour le haut débit (EBB), qui pourrait maintenir les ménages les plus vulnérables connectés au service haut débit, en particulier les familles avec des enfants d'âge scolaire qui ont besoin d'une connectivité. Comme indiqué précédemment, l'EBB inclurait une subvention de 20 $ à 50 $ pour les personnes déjà éligibles au programme FCC Lifeline et à d'autres services d'intérêt public (par exemple, SNAP, Medicaid, SSI). La subvention serait remboursée aux fournisseurs de services Internet, qui ont démontré un certain engagement à réduire la fracture numérique par le biais de l'engagement #KeepAmericansConnected de la FCC. Plus de 800 fournisseurs ont assoupli et temporairement arrêté les interruptions de service et les plafonds de données pour les abonnés touchés par le COVID-19. L'EBB pourrait avoir un impact similaire sur les populations vulnérables, à condition que le Congrès soit prêt à investir les 8,8 milliards de dollars proposés pour son fonctionnement.

Mettez à jour E-Rate pour prendre en charge l'accès haut débit à domicile

Le programme fédéral E-rate doit être entièrement investi et élargi pour soutenir l’accès à large bande des écoles et des bibliothèques à domicile pour les étudiants admissibles. Lorsque Ed Markey (D-MA) a créé le programme E-rate en 1996, il était conçu pour soutenir le haut débit à prix réduit dans les écoles et les bibliothèques à des «fins éducatives». En mars dernier, la loi CARES (Coronavirus Aid, Relief, and Economic Security) prévoyait 16,5 milliards de dollars pour les États et les districts scolaires (y compris le soutien E-Rate), mais beaucoup affirment qu'il faudra plus de 100 à 250 milliards de dollars pour s'attaquer efficacement la fracture numérique qui affectera les écoles à l'automne. De plus, la première vague de fonds n'a pas permis de remédier aux insuffisances statutaires et économiques spécifiques du programme fédéral actuel de taux électronique. Pendant la pandémie, 18 sénateurs démocrates, une coalition de 7 664 leaders de l'éducation et divers groupes de la société civile demandent une modernisation. La FCC fait valoir que son autorité statutaire est limitée aux écoles et aux bibliothèques, mais le Congrès peut immédiatement changer le langage restrictif et rediriger une partie du support inutilisé vers l'accès haut débit à domicile. Changer le statut et augmenter le financement pourrait transformer les «parkings numériques» en «parcs numériques» et autres espaces publics connectés qui peuvent aider à réduire la densité des rassemblements en classe pendant la nuit.

Financer des programmes de subventions pour le développement du haut débit communautaire

Le Congrès devrait affecter un financement aux communautés locales pour combler les «angles morts» de la connectivité à large bande pour les écoles. Les derniers mois ont été un projet pilote national pour accélérer l'accès à large bande aux étudiants via des bus scolaires Wi-Fi, des appareils de point d'accès sans fil prêtés et des réseaux maillés dans les logements publics. Cependant, les écoles ont dû faire preuve de créativité dans le financement de ces types de programmes, tout en assumant des rôles d'ingénieurs à large bande dans leur course pour connecter leurs districts.

En 2019, la représentante Patty Murray (D-WA) a introduit la loi sur l'équité numérique, qui propose quelques idées pour financer les efforts locaux d'inclusion numérique. Pour s'assurer que les écoles disposent de la bande passante nécessaire pour développer l'infrastructure numérique locale de leurs communautés, le Congrès pourrait affecter des fonds à une subvention compétitive ou à des allocations basées sur une formule à des organisations locales axées sur la littératie numérique, l'accessibilité en ligne, la cartographie locale et les programmes d'adoption de la technologie pour les personnes vulnérables. populations urbaines et rurales. Dans la loi sur l'équité numérique, ils ont établi le seuil de ce fonds comme étant un programme annuel de subventions de 120 millions de dollars pour les 50 États, y compris D.C. et Porto Rico, qui pourrait être administré par la National Telecommunications and Information Administration (NTIA). Au fur et à mesure de l'élaboration du prochain projet de loi de relance des coronavirus (et potentiellement final), le soutien des projets et des organisations d'inclusion numérique qui peuvent aider les écoles à mobiliser leurs communautés locales autour de la connectivité faciliterait l'accès des étudiants.

Réduire la fracture numérique nationale demandera un effort herculéen avant le début de la nouvelle année scolaire. Mais si les derniers mois ont été une leçon, les écoles ne peuvent pas assumer la tâche de connecter leurs élèves, leurs foyers et leurs communautés par elles-mêmes, c'est pourquoi le Congrès doit donner la priorité aux besoins des étudiants et à leur accès en ligne lors du prochain cycle de relance. le financement.

L'auteur tient à remercier Mishaela Robison pour son aide à la recherche avec ce billet de blog.

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