Même en temps de crise, le pardon des prêts étudiants est une mauvaise politique – AIER

Dans la foulée de la loi CARES, qui a été approuvée fin mars, neuf représentants ont présenté un projet de loi prévoyant des crédits supplémentaires d'urgence pour l'exercice se terminant le 30 septembre 2020.

Parmi beaucoup, beaucoup d'autres choses (il fait 1 815 pages), le projet de loi prévoit que le Trésor couvrira jusqu'à 10 000 $ en paiements de prêts étudiants dus par emprunteur et les prêteurs privés pour accorder aux emprunteurs une abstention de tout montant en plus de ce qui est couvert par le Trésor jusqu'en septembre 2021. Il suspendrait également la capitalisation des intérêts et mettrait fin à toute collecte involontaire liée aux prêts privés à l'enseignement jusqu'en septembre 2021. Les dispositions du projet de loi sur les prêts étudiants devraient coûter 45 milliards de dollars au gouvernement.

Beaucoup d'Américains ont du mal en ce moment. Plus de 23 millions d'Américains ont déposé une demande de chômage. Les petites entreprises sont fermées depuis près de deux mois. La plupart des économistes conviennent que le gouvernement devrait prendre des mesures pour aider ceux qui souffrent à cause du COVID-19 et des politiques adoptées pour limiter sa propagation. Mais il ne s'ensuit pas que tout effort visant à aider ceux qui luttent est un bon effort. Et l'annulation de la dette d'un prêt étudiant semble être un moyen particulièrement médiocre d'obtenir de l'aide pour ceux qui en ont désespérément besoin.

Pour commencer, nous devons penser au coût d'opportunité. Chaque dollar que le gouvernement dépense pour éliminer la dette étudiante est un dollar qu'il ne dépense pas d'une autre manière. Le gouvernement devrait essayer d'utiliser ses fonds le plus efficacement possible. Nous voulons obtenir le meilleur rapport qualité-prix pour notre argent. Et cela signifie que le gouvernement devrait disperser les fonds le plus rapidement possible à ceux qui sont le plus susceptibles d'en avoir besoin.

En tant que politique, la remise de dette de prêt étudiant ne répond pas à ces deux objectifs. Il ne cible pas ceux qui en ont le plus besoin. Et cela n'apporte pas beaucoup de soulagement immédiat.

Près des deux tiers des Américains ne vont pas au collège. Ils n'ont aucune dette de prêt étudiant à pardonner. Parmi ceux qui fréquentent l'université, environ 35% obtiennent leur diplôme sans aucune dette de prêt étudiant; et certains de ceux qui ont obtenu leur diplôme avec une dette d'études l'ont depuis remboursé. Donc, dès le départ, nous parlons d'une politique qui n'aidera qu'environ un Américain sur cinq. Environ 80% des Américains ne bénéficieront d'aucun avantage d'un programme de remise de dette de prêt étudiant.

De plus, la plupart de ceux qui ont des dettes d'études ont également un diplôme universitaire. En moyenne, ils gagnent environ 80% de plus que ceux qui n'ont pas de diplôme. Et ceux qui sont les plus endettés – médecins, dentistes, pharmaciens – ont généralement des revenus encore plus élevés. Ces personnes ont généralement plus d'argent à la banque et, par conséquent, ont tendance à être mieux placées pour traverser la tempête si elles ont perdu leur emploi ou ont autrement connu une réduction de revenu en raison de COVID-19.

Mais ce n'est pas tout. Ceux qui détiennent un diplôme d'études collégiales sont également beaucoup moins susceptibles d'avoir perdu leur emploi ou subi une baisse importante de leur revenu. De nombreux diplômés d'université occupent actuellement des emplois où ils peuvent travailler à distance jusqu'à ce que les choses redeviennent normales. Ce n'est pas le cas pour les personnes sans diplôme universitaire, qui sont beaucoup plus susceptibles de travailler dans des établissements de vente au détail, comme les bars, les restaurants et les magasins de vêtements, qui sont actuellement fermés ou fonctionnent à une capacité suffisamment réduite.

Un programme de remise de prêt étudiant aiderait-il une personne qui a actuellement du mal à joindre les deux bouts? Absolument. Certaines personnes endettées ne se portaient pas très bien avant et vont encore pire maintenant. Mais ils sont l'exception. Un programme de remise de dette étudiant est un moyen très coûteux d’aider ceux qui en ont besoin, car il implique de dépenser beaucoup pour ceux qui n’en ont pas besoin. Et il existe de bien meilleures façons de cibler les fonds sur ceux qui en ont le plus besoin.

Un programme de remise de dette étudiant n'offre pas non plus le genre de soulagement immédiat qui est nécessaire à l'heure actuelle. La plupart des personnes qui ont des dettes d'études n'ont généralement pas de difficulté à effectuer leurs paiements mensuels. Et ceux qui luttent pour effectuer leurs paiements mensuels aujourd'hui n'auront probablement pas de mal à effectuer leurs paiements mensuels dans six mois, lorsque le virus aura suivi son cours et qu'ils seront retournés au travail. Si les dettes d'études étaient annulées, le gouvernement offrirait un peu d'allégement aujourd'hui, quand cela est nécessaire, et un peu d'allégement à l'avenir, quand ce n'est pas nécessaire. Cela en fait un moyen coûteux de fournir un soulagement immédiat.

Nous devons aider ceux qui luttent actuellement. Et nous devons le faire rapidement. L'annulation de la dette d'un prêt étudiant ne fait pas grand-chose ou très bien.

William J. Luther

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William J. Luther est directeur du Sound Money Project de l'AIER et professeur adjoint d'économie à la Florida Atlantic University. Ses recherches portent principalement sur les questions d'acceptation des devises. Il a publié des articles dans des revues savantes de premier plan, notamment Journal of Economic Behavior & Organization, Economic Inquiry, Journal of Institutional Economics, Public Choice et Quarterly Review of Economics and Finance. Ses œuvres populaires ont été publiées dans The Economist, Forbes et U.S.News & World Report. Il a été cité par de grands médias, dont NPR, VICE News, Al Jazeera, The Christian Science Monitor et New Scientist.
Luther a obtenu sa maîtrise et son doctorat. en économie à l'Université George Mason et son B.A. en économie à la Capital University. Il a participé au programme de bourses d'été de l'AIER en 2010 et 2011.
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