Les gouvernements des États et locaux emploient la plus grande part de travailleurs essentiels. Le Congrès ne parvient pas à les protéger.

Les travailleurs essentiels sont devenus le visage de la réponse du pays au COVID-19. Alors que nous sommes nombreux à nous blottir à la maison, les infirmières, les employés d'épicerie, les chauffeurs d'autobus et les coursiers nous protègent et nous donnent un semblant de nos anciennes vies. Ce sont nos héros visibles à une époque de menaces invisibles.

Mais que se passerait-il si nous vous disions que le plus grand groupe de travailleurs essentiels pourrait se retrouver sans chèque de paie à la fin du mois?

C’est la situation à laquelle font face 23,2 millions de travailleurs essentiels employés par les gouvernements des États et locaux. Avec la disparition rapide des recettes fiscales, une reprise économique rapide hors de portée et sans autre choix que d'équilibrer leurs budgets, les fonctionnaires ont déjà licencié au moins 1,5 million de ces travailleurs. Enseignants, pompiers, travailleurs sociaux, ouvriers du bâtiment, aucun travail n'est intouchable.

Cela devrait être une alerte rouge au Congrès. En mai, la Chambre des représentants des États-Unis a approuvé 1 billion de dollars d'allégement du COVID-19 pour les gouvernements des États et locaux, mais depuis lors, le Sénat n'a pris aucune mesure pour le faire progresser. Au fur et à mesure que les appels à l'action augmentent, les législateurs fédéraux doivent reconnaître que l'aide aux États et aux collectivités locales est plus que de simples dollars pour combler les écarts budgétaires municipaux – c'est une bouée de sauvetage pour notre main-d'œuvre essentielle.

Depuis l’apparition du COVID-19, nous étudions la taille et la composition de la main-d’œuvre essentielle du pays. En utilisant les directives du Department of Homeland Security et les données du Bureau of Labor Statistics, nous avons évalué la main-d'œuvre essentielle du pays à 90 millions de personnes en 2018, l'année la plus récente avec des données complètes. Les gouvernements des États et locaux employaient 23,2 millions de travailleurs essentiels, soit un sur quatre au niveau national. C'est une part plus élevée que les travailleurs employés dans les hôpitaux, les épiceries, les entrepôts ou toute autre industrie essentielle.

Ces travailleurs étatiques et locaux ne sont peut-être pas aussi visibles ou au centre du récit du «travailleur essentiel» dépeint dans les médias, mais ils sont restés là tout le temps. Ils comprennent des chauffeurs d'autobus, des préposés à l'entretien des routes, des opérateurs de traitement de l'eau, des agents des services de protection et des centaines d'autres professions. Ils éteignent les incendies, enseignent à nos enfants et fournissent des repas gratuits dans des communautés de toutes tailles, des villes rurales aux plus grandes villes.

Les travailleurs nationaux et locaux sont également plus diversifiés sur le plan racial. Les postes dans les administrations publiques et locales ont traditionnellement offert des voies vers une plus grande sécurité d'emploi, le développement des compétences et la croissance de carrière. Les travailleurs noirs et latinos ou hispaniques représentent 33,8% des postes essentiels de première ligne au sein du gouvernement (ceux qui doivent se présenter physiquement à leur emploi), contre 29% dans l'ensemble de l'économie. Mais avant et pendant le COVID-19, ces travailleurs ont subi les taux de chômage les plus élevés.

Les perspectives pour les travailleurs essentiels de l'État et locaux sont effrayantes. En seulement quatre mois, les gouvernements des États et locaux ont supprimé 1,5 million d'emplois, ce qui a ramené leur emploi à des niveaux jamais vus depuis l'effondrement du point-com de 2000. Pourtant, les récessions passées et les enquêtes gouvernementales suggèrent qu'il ne s'agit que de la première vague de licenciements; contrairement aux petites entreprises ou aux restaurants – qui réagissent immédiatement aux chocs économiques – de profondes réductions de budget et d'emplois dans les gouvernements des États et des collectivités locales augmenteront probablement dans les prochains mois et s'aggraveront pour les années à venir.

Fig. 1

Certaines localités et certains États pourront mieux résister à la tempête économique que leurs pairs. Certains ont appris de la Grande Récession et ont économisé plus activement de l'argent pour la prochaine crise économique. Certaines communautés sont entrées dans la pandémie avec de forts vents économiques favorables, ou utilisent une structure fiscale qui peut mieux s'adapter au moment COVID-19. Mais ce déluge économique et ce besoin accru de services essentiels sont trop importants, même pour les gouvernements les mieux placés.

En tant que pays, nous n'avons guère le choix ici. Les dirigeants de Washington doivent recadrer la conversation autour du soutien des États et des gouvernements locaux – et rapidement.

Bien que la loi CARES offrait 150 milliards de dollars d'aide aux États et aux collectivités locales, les gouverneurs, les maires et d'autres dirigeants ont répété à plusieurs reprises que ce financement n'était pas suffisant et n'apportait ni flexibilité ni certitude pour les dépenses en cours. Selon le Centre de politique fiscale du Brookings-Urban Institute, les communautés peuvent avoir besoin de 500 milliards de dollars ou plus d’aide fédérale pour arrêter le saignement des revenus et maintenir leurs travailleurs essentiels sur la liste de paie. La facilité de liquidité municipale de la Réserve fédérale fournit jusqu'à 500 milliards de dollars de crédit à court terme pour aider à faire face à ces pressions sur les flux de trésorerie, mais à ce jour, seul un État (Illinois) sur plus de 250 entités éligibles en a profité. Les projets d'infrastructure étant déjà retardés, l'éducation confrontée à des coûts incertains et la demande croissante de services de santé et de services sociaux, les dirigeants étatiques et locaux n'ont pas le luxe du temps.

Protéger les travailleurs essentiels peut être le slogan exact pour briser la résistance du Sénat. Jusqu'à présent, plusieurs républicains du Sénat ont continué à s'opposer à de nouvelles aides locales et étatiques. Si le ciblage est ce que veulent les républicains du Sénat, alors le Congrès peut concevoir l'aide pour étayer directement les états de paie et les états locaux. Ils peuvent également utiliser des données récentes sur l'industrie ou l'emploi pour cibler les communautés qui en ont le plus besoin, ce qui est susceptible de profiter à leurs électeurs du Heartland. Indépendamment de la conception finale, la législation fédérale plus rapide est adoptée, les autorités étatiques et locales plus rapides peuvent réembaucher leurs travailleurs essentiels ou annuler les licenciements prévus.

Les gouvernements des États et locaux marchent sur la corde raide budgétaire et perdent leur équilibre. Si le Congrès leur permet de tomber, des millions de travailleurs essentiels tomberont avec eux, et les communautés à travers le pays feront face à une crise économique encore plus profonde et à plus long terme.

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