Comment Wilmington, Del., Revitalise un terrain vacant pour rétablir la confiance de la communauté

Cartes postalesL’impact disparate de COVID-19 sur les communautés noires, la violence continue que la police inflige aux Noirs américains et les manifestations qui ont suivi notre nation ont attiré une nouvelle attention sur de nombreuses injustices sociales qui se recoupent depuis longtemps. Parmi eux, l'héritage de décennies de discrimination et de désinvestissement qui ont systématiquement privé les quartiers noirs des ressources communautaires dont ils ont besoin pour prospérer, notamment des emplois, des soins de santé, des logements abordables, des espaces verts et des capitaux pour les petites entreprises.

Dans le quartier de Wilmington, au Del., De West Center City, cet héritage se manifeste dans les devantures de magasins vacantes, le mauvais état des rues et la détérioration des infrastructures publiques. Les petites entreprises locales sont intervenues pour fournir des biens, des services et de la camaraderie essentiels là où les grandes chaînes ne le faisaient pas souvent. Mais lorsque les grilles d'acier abaissent les portes et fenêtres de ces entreprises la nuit, l'héritage de désinvestissement du quartier est évident.

Il y a une longue histoire de désinvestissement et de résistance à Wilmington qui semble encore très présente aujourd'hui. En 1968, les troubles civils en réponse à l’assassinat de Martin Luther King, Jr. ont provoqué une occupation militaire sans précédent de neuf mois de Wilmington. Cela n'a fait qu'accentuer la méfiance collective de la communauté noire à l'égard du gouvernement, après des décennies d'exclusion des emplois, du commerce, de logements équitables et abordables et de quartiers sûrs.

L'investissement dans les espaces publics à lui seul ne peut pas faire grand-chose pour lutter contre l'exclusion économique et la discrimination perpétrée au fil des générations. Mais avec une compréhension des avantages sociaux, économiques et sanitaires que les espaces publics peuvent apporter aux communautés, la Wilmington Alliance s'est engagée dans un processus de revitalisation de l'espace public inclusif à West Center City.

Revitaliser les espaces publics négligés pour rétablir la confiance

En 2015, la Wilmington Alliance a lancé Vacant to Vibrant, une initiative pluriannuelle visant à engager les résidents du quartier dans un plan de revitalisation de deux terrains vacants qui étaient restés inutilisés et inaccessibles pendant des décennies. L'un était rempli de roches et d'ordures, et l'autre contenait du sol imprégné de produits chimiques toxiques. Les deux rappels bruts du mépris flagrant du secteur public pour les besoins des résidents. Nous espérions que le processus d'engagement inclusif planterait les graines pour restaurer la confiance de cette négligence à West Center City, et aiderait à renforcer la capacité des résidents à défendre les services publics et les commodités qui leur ont longtemps été refusés.

Ce fut une route difficile. Au tout début de la planification et de la conception, les résidents ont exprimé leur scepticisme quant aux intentions de l’Alliance, présumant que ces nouveaux espaces seraient revitalisés au profit de personnes extérieures à la communauté. Pour répondre à la méfiance légitime des résidents, nous avons organisé 10 séances de mobilisation et mené des activités de sensibilisation dans des destinations communautaires régulières, des bodegas, des salons de coiffure et des coins de rue pour comprendre les désirs des résidents pour les espaces et réitérer qu'ils appartiendraient à tout le monde.

En 2017, après de nombreux commentaires de la communauté, nous avons renommé l'un des lots «Rock Lot» – un clin d'œil à son ancien contenu – et ajouté des bancs de pique-nique, de l'herbe et des arbres frais, et une bibliothèque de prêt publique pour encourager l'engagement de tous les âges. Nous avons également ajouté des émissions telles que des créations orales, de la poésie et des percussions à main pour encourager la vivacité et l'interaction inclusive.

Le deuxième espace, aux rues 7th et West, nécessitait une approche plus agressive pour atténuer les dangers très réels de la contamination des sols. Au cours d'une année, nous avons enlevé le sol, le béton et le métal de la propriété et planté des arbres et un potager de 11 lits. Nous avons embauché un agriculteur en résidence local pour superviser le potager, offrir un accueil chaleureux aux résidents, répondre aux questions sur les bonnes pratiques de plantation et attribuer un espace de jardin aux familles pour planter des graines. Depuis son ouverture en novembre 2019, le jardin a connu une utilisation croissante, et pendant la pandémie de COVID-19 – dans laquelle l'accès à la nourriture est devenu de plus en plus une préoccupation pour beaucoup – nous avons utilisé le jardin pour récolter de la nourriture et la partager avec les voisins dans la communauté.

Un engagement inclusif est la première étape

Vacant to Vibrant est un processus en cours et nécessite une réflexion constante, en particulier à la lumière de l'évolution rapide de la santé publique et des contextes politiques. Même si nous avons constaté de grands progrès en ce qui concerne la fréquentation communautaire dans les parcs et l’utilisation accrue du potager – ce qui indique que de nouvelles graines de confiance communautaire émergent effectivement – nous en sommes encore au tout début du processus. Pour aider à se rendre à l'endroit où les résidents se sentent pleinement propriétaires des espaces (et se sentent soutenus dans leur plaidoyer pour les commodités et services plus larges qu'ils veulent dans leur quartier), la Wilmington Alliance adopte les pratiques suivantes:

S'adapter en permanence aux besoins de la communauté: Au milieu de COVID-19, les lots revitalisés de West Center City ont fourni des espaces extérieurs essentiels à ceux qui avaient peu d'autres options et ont été une source vitale d'accès à la nourriture pendant une période d'insécurité alimentaire accrue. Mais ce ne seront pas toujours les désirs de la communauté pour l'espace. À mesure que les contextes de santé publique, économiques et politiques évoluent, nous devons fournir des espaces adaptables adaptés aux besoins des résidents. Pour nous y rendre, notre personnel et notre agriculteur en résidence passent constamment du temps dans l'espace, écoutant et répondant aux commentaires. À mesure que les restrictions COVID-19 seront levées, ils prévoient d'étendre ces efforts avec une sensibilisation supplémentaire dans les lieux de rassemblement communautaires.

Passer de l'engagement à la propriété: Plutôt que d'inviter les résidents à donner leur avis sur les espaces publics, nous travaillons à long terme pour faire pivoter notre modèle vers un modèle qui offre aux résidents la formation et la capacité dont ils ont besoin pour créer et réinventer leurs propres espaces civiques. Cela impliquera l'ajout d'une formation de renforcement des capacités aux séances d'engagement, la présentation de modèles de meilleures pratiques et la facilitation d'exercices de cartographie dirigés par la communauté afin que les résidents puissent étendre leurs demandes d'espaces publics et s'approprier le processus de création.

Changer l'équilibre des pouvoirs: Le renforcement des capacités doit aller au-delà de la réimagination de nouveaux espaces publics – nous devons soutenir une organisation à long terme dirigée par la communauté qui est sensible aux multiples préoccupations du quartier. Nous travaillons régulièrement pour soutenir un groupe de quartier nouvellement formé qui plaide pour les changements qu’ils aimeraient voir, et nous aidons actuellement à organiser au milieu de COVID-19 en fournissant un accès à l’espace et à la technologie pour les réunions virtuelles. Notre objectif à long terme est d'aider à renforcer la capacité des groupes et associations de résidents à diriger le processus.

Après des mois d'abris sur place, la Wilmington Alliance espère que nous pourrons sortir de ce moment avec une urgence collective et un engagement renouvelé à travailler avec les communautés pour investir dans des endroits qui ont longtemps été négligés. Reconstruire la confiance prend du temps et les espaces publics ne sont qu'une petite partie du processus, mais nous espérons que l'engagement et les capacités qui commencent ici nous rapprocheront d'un changement holistique dans les mois à venir.

Crédit photo: Wilmington Alliance

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