Comment les États-Unis devraient aborder le dialogue stratégique avec l'Irak

Après cinq mois et deux tentatives infructueuses, l'Irak a un nouveau Premier ministre. La nomination de Mustafa al-Kadhimi offre au pays la perspective d'un répit après des mois de paralysie politique et de troubles sociaux de masse depuis octobre 2019. Les troubles ont secoué la classe politique et ont été aggravés par la pandémie de COVID-19, la baisse spectaculaire du pétrole les prix et les tensions entre les États-Unis et l'Iran.

Les tensions entre les États-Unis et l'Irak ont ​​mijoté depuis l'assassinat par les États-Unis du commandant iranien Qassem Soleimani et du commandant irakien Abu Mahdi al-Muhandis sur le sol irakien en janvier. Les États-Unis sont devenus de plus en plus frustrés par l'incapacité de Bagdad à contrôler les milices qui répondent à l'Iran, et l'utilisation de l'Irak comme conduit pour contourner ou atténuer l'impact économique de la campagne de pression maximale de Washington. Washington a augmenté la pression sur l'Irak en réduisant la durée des dérogations aux sanctions qui permettent à l'Iraq d'importer de l'électricité d'Iran. Le président Trump a même menacé d'imposer des sanctions à Bagdad et de refuser l'accès aux fonds de réserve irakiens si les mandataires iraniens continuaient d'attaquer les forces américaines en toute impunité.

Au milieu de ces tensions, Washington et Bagdad ont la possibilité de réinitialiser leurs relations via un dialogue stratégique américano-irakien le mois prochain. Voici comment les États-Unis devraient l'aborder:

1Cultivez des relations à long terme avec certains éléments clés du PMF, plutôt que de demander à l'Iraq de le dissoudre complètement.

La Force de mobilisation populaire (PMF) est une organisation de milice parapluie forte de 100 000 personnes. Il est dominé et commandé par des mandataires iraniens, mais composé de factions disparates – et son ascension a frustré Washington. La lutte contre l'Etat islamique a apporté un sentiment d'unité et de finalité au PMF, mais il est maintenant dans le désarroi suite au retrait des factions alignées avec le grand ayatollah Ali al-Sistani, le principal ecclésiastique chiite irakien. Comme Sistani, ces groupes ont déploré que les mandataires iraniens aient effectivement utilisé le PMF comme front pour poursuivre leurs propres ambitions.

Leur retrait offre aux États-Unis une occasion de tisser des liens plus étroits avec les factions alignées sur le Sistani. Washington ne devrait pas demander à l'Irak de dissoudre le PMF en gros – une demande que Bagdad ne pourrait pas satisfaire étant donné le pouvoir du PMF dans les institutions et la politique irakiennes. Au lieu de cela, Washington devrait travailler avec le Premier ministre pour fournir un soutien militaire direct et une formation à des groupes plus privilégiés afin d'aider à changer l'équilibre des pouvoirs en leur faveur. La fourniture de ces armes devrait être conditionnée à ne pas les laisser finir entre les mains de factions alignées sur l'Iran et, surtout, à ne pas les utiliser contre des alliés américains à l'avenir. Les divisions désormais ouvertes suggèrent que les factions PMF alignées sur l'État pourraient être en mesure de développer des liens plus étroits avec des acteurs extérieurs comme les États-Unis, soit par des engagements bilatéraux directs, soit indirectement via Kadhimi. Leur élévation et leur autonomisation fourniront à Kadhimi un tampon indispensable contre les groupes alignés sur l'Iran qui seraient autrement trop puissants pour contenir. Les États-Unis pourraient aider Kadhimi à tirer parti des divisions pour rééquilibrer les relations entre l'État et les mandataires iraniens.

2Ne vous attendez pas à ce que Bagdad freine (encore) les mandataires iraniens.

La bonne nouvelle pour les États-Unis est que les mandataires de l'Iran ont subi un certain nombre de lacunes dans leurs armures depuis l'émergence du mouvement de protestation et depuis l'assassinat de Soleimani et al-Muhandis, qui a entraîné un vide de leadership qui a jeté le réseau de procurations de l'Iran dans le désarroi. . Les mandataires de l’Iran ont été impliqués dans la violence contre les manifestants, ce qui a diminué leur légitimité sociale et leur soutien populaire. Cela pourrait avoir un impact de grande envergure, car leur importance est liée à leur capacité à attirer le soutien populaire. Le retrait des factions Sistani du PMF diminue également le pouvoir des factions alignées sur l'Iran.

Cependant, les forces armées irakiennes sont débordées et concentrées sur la maîtrise de la résurgence de l'Etat islamique et d'autres groupes militants, en plus de réduire les conflits tribaux et locaux. Kadhimi, quant à lui, est encore nouveau et n'a pas encore une base politique solide. À ce stade, tenter de maîtriser des milices riches en ressources et endurcies au combat avec un fort soutien de l'Iran entraînera plus de coûts que d'avantages pour un pays fatigué par la guerre.

3Aidez Kadhimi sur les questions de gouvernance, mais n'essayez pas de reconstruire l'État irakien.

Les États-Unis doivent accepter la réalité selon laquelle la reconstruction des institutions irakiennes dans l'environnement actuel profiterait probablement à l'Iran. Washington a traditionnellement préféré jouer le jeu long en adoptant une approche globale de la reconstruction des institutions iraquiennes. Mais cela pose des difficultés dans l'environnement politique actuel, à la lumière de l'influence de l'Iran et du fait que les politiciens irakiens doivent d'abord mettre de l'ordre dans leur propre maison – c'est-à-dire établir un consensus sur les décisions critiques et de politique étrangère intérieure, comme s'ils veulent que les États-Unis dans les pays.

Au lieu de cela, Washington pourrait se concentrer sur les opportunités à court terme. Une victoire possible – qui pourrait à terme aider à soutenir l'économie irakienne et les projets de construction de l'État à plus long terme – pourrait être obtenue au sein du ministère irakien des Finances. Il est dirigé par un technocrate et homme d'État irakien compétent, Ali Allawi, qui reconnaît la nécessité d'un soutien américain continu. Washington devrait s'efforcer de lui donner des moyens d'action, en aidant à mettre en place une infrastructure bancaire et financière moderne, en continuant à étendre l'exonération des sanctions à l'Iraq, en permettant une aide financière accrue du Fonds monétaire international et de la Banque mondiale et en aidant l'Iraq à restructurer ses dettes.

4Tirez parti de la région du Kurdistan…

Plus Kadhimi est capable de garder la tête hors de l'eau au cours des prochains mois, plus ses chances de protéger les intérêts américains sont grandes. Mais il ne peut pas le faire seul. Bagdad a plusieurs centres de pouvoir qui limitent sa capacité à forger et à appliquer des politiques, en particulier lorsque celles-ci sont en contradiction avec les politiques de l'ensemble des puissants blocs politiques et chefs de milice.

Washington devrait travailler à renforcer l'influence politique des Kurdes à Bagdad et la stabilité dans la région du Kurdistan, où les États-Unis ont une présence importante. Les États-Unis devraient habiliter les Kurdes en partant du principe qu'ils pourraient devoir un jour se retirer d'Irak avant d'avoir obtenu les intérêts clés des États-Unis, après quoi ils devraient se tourner vers les Kurdes pour déplacer leurs forces dans la région du Kurdistan ou les utiliser comme un conduit par lequel garantir les intérêts vitaux des États-Unis dans d'autres parties de l'Irak. À plus court terme, les États-Unis peuvent garantir que le gouvernement régional du Kurdistan ne succombe pas à sa crise financière et à ses différends avec Bagdad. Cela préservera et renforcera l'une des très rares cartes que les États-Unis ont à Bagdad.

5… Et n'ignorez pas vos amis.

Depuis 2011, les États-Unis sont leur pire ennemi en Irak. Il a été un spectateur alors que les factions sunnites arabes alignées aux États-Unis ont été marginalisées et supprimées. Des éléments de la classe politique chiite, historiquement opposés à des liens plus étroits avec l'Iran, n'ont eu d'autre choix que d'embrasser Téhéran alors qu'il remplissait un vide. En 2017, les États-Unis se sont opposés au référendum sur l'indépendance kurde, mais se sont tenus à l'écart alors que les mandataires de l'Iran, armés d'armes américaines fournies au gouvernement irakien, ont combattu et vaincu les Peshmergas à Kirkouk.

Les États-Unis et leurs alliés n'ont pas à s'entendre sur tout, mais Washington devrait éviter les mesures qui affaiblissent considérablement la position de ses alliés ou ouvrent la voie à une influence accrue de ses rivaux. Les partenaires de l’Iran prospèrent parce que Téhéran traite les attaques contre ses alliés comme des attaques contre l’Iran et arbitre les différends entre eux. Les États-Unis devraient faire de même pour leurs propres alliés.

6Cultivez des relations avec la prochaine génération de dirigeants irakiens.

La masse actuelle de dirigeants politiques iraquiens manque largement de sens, d'unité et d'urgence pour relever les défis à long terme du pays. Le gouvernement actuel est effectivement un gouvernement de transition, un gouvernement de crise avec deux objectifs clés: éloigner le pays de l'abîme et organiser des élections qui peuvent restaurer sa légitimité.

Washington devrait se concentrer – et encourager les dirigeants de Bagdad à se concentrer – sur l'engagement et la facilitation de la prochaine génération de dirigeants irakiens capables et réformateurs (y compris ceux qui sont actuellement au gouvernement et ceux qui sont engagés dans la politique de base). Ouvrir des opportunités aux acteurs de terrain et encourager le développement d'une classe politique réformatrice pourrait aider à conduire les camps rivaux de l'Iraq – qui veulent soit maintenir l'ordre politique existant soit le voir remanié dans son intégralité – vers un compromis.

Le dialogue stratégique États-Unis-Irak fait partie d'un processus plus large visant à régler une série de problèmes de longue date. Mais les crises et les défis structurels de l'Iraq survivront aux administrations irakienne et américaine actuelles. Les attentes ne doivent pas être trop élevées, mais comme indiqué ci-dessus, Washington a des options. Il est possible de développer une relation mutuellement bénéfique et fonctionnelle, qui peut également produire un sursis et des résultats indispensables pour la population irakienne.

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