Comment des écoles courageuses en partenariat avec les communautés locales peuvent surmonter les inégalités numériques pendant le COVID-19

Partout aux États-Unis, des «pods pandémiques», ou bulles d'apprentissage en quarantaine, sont en cours de création pour protéger les étudiants et les enseignants du coronavirus, ou COVID-19, et limiter l'exposition possible au sein du groupe. L'école à la maison est devenue une option de plus en plus viable pour les parents qui peuvent offrir l'espace, le temps, la structure et la technologie à leurs enfants. Les écoles privées et à charte attirent également l'attention des familles avec enfants dans les écoles publiques en offrant des ressources numériques plus robustes et un soutien aux étudiants.

Mais ces voies d'accès à l'apprentissage continu ne sont pas disponibles pour les étudiants qui peuvent résider dans des communautés avec des espaces limités pour jouer, dans des zones rurales géographiquement isolées et parmi ceux qui ont un accès limité ou pas d'accès au haut débit à domicile. Ces différences de ressources se traduisent par des disparités raciales et de revenus qui définissent la fracture numérique et ont des implications profondes pour les enfants d'âge scolaire sans accès à Internet.

Ce n'est pas une rentrée scolaire ordinaire. Certaines écoles réunissent physiquement les élèves et les enseignants, tandis que d'autres s'appuient sur le tout virtuel pour les prochains mois jusqu'à ce que des assurances de santé publique plus larges, comme un vaccin, soient en place. Les deux options sont conformes aux objectifs ultimes des éducateurs et des dirigeants gouvernementaux: ramener les élèves dans des contextes d'apprentissage plus traditionnels pendant la pandémie, que ce soit dans une salle de classe physique ou virtuelle. Mais l'ère numérique a introduit d'autres facteurs qui méritent d'être pris en compte dans les débats sur la réouverture des écoles: l'apprentissage peut avoir lieu n'importe où au sein des communautés et les écoles devraient puiser dans les partenaires communautaires pour combler les fractures numériques locales.

Tirant parti de l'accès haut débit à large bande, je présente plusieurs idées pour faire en sorte que tous les élèves de la maternelle à la 12e année puissent apprendre pendant une période de fermeture de la scolarité en personne et d'autres incertitudes: transformer les établissements locaux vacants en salles de classe et fournir un accès à la technologie grâce à des équipements commerciaux inutilisés; activer le Wi-Fi dans les logements subventionnés par le gouvernement fédéral ou dans les autobus scolaires en stationnement; reconfigurer les parcs de stationnement numériques en parcs numériques; et utiliser des organisations locales pour aider à résoudre les problèmes d'accès numérique local. L'adoption de tout ou partie de ces actions aiderait tous les élèves à rester connectés à l'apprentissage, tout en veillant à ce que ceux des communautés mal desservies ne prennent pas davantage de retard par rapport à leurs pairs les plus favorisés.

Ce que ces derniers mois nous ont appris sur les écoles et l'accès numérique

Si les derniers mois sont un baromètre de la capacité des écoles à lutter contre les fractures numériques nationales et locales, il y a eu des échecs flagrants pour garantir que la plupart des élèves, en particulier ceux des écoles publiques, puissent accéder à Internet. Au début de la première vague de fermetures d’écoles, plus de 15 millions d’enfants d’âge scolaire n’avaient ni accès à la large bande ni appareil. Selon une étude de Common Sense Media, neuf millions d'étudiants n'avaient ni connectivité domestique ni appareil compatible Internet. De plus, de nombreux étudiants vulnérables vivaient dans des régions rurales, dans des logements subventionnés par le gouvernement fédéral ou instables, et étaient touchés par divers autres facteurs démographiques, notamment la pauvreté, le handicap, la langue et la race.

La propagation rapide du COVID-19, associée aux inégalités existantes déjà vécues par bon nombre de ces étudiants, a rendu plus difficile l'accès des étudiants au haut débit à domicile. Certaines écoles continuent d'être confrontées au manque de données à large bande disponibles pour leur communauté ou district, à l'accessibilité des services et des appareils à large bande, ainsi qu'au manque de connaissances numériques des ménages ruraux et à faible revenu. Les étudiants les plus touchés sont de couleur, à faible revenu et vivent dans des communautés urbaines, rurales et tribales profondément affectées par les effets dévastateurs du COVID-19. Et les responsables de l'éducation ont également pris conscience que ces étudiants sont touchés par une série d'autres problèmes sociaux, notamment l'insécurité alimentaire, un accès inadéquat aux services gouvernementaux et un engagement limité avec les outils de développement social essentiels qui pourraient être résolus avec une connexion haut débit domestique.

Des «lacunes dans les devoirs» à la baisse des résultats nationaux

La recherche révèle que les fermetures d'écoles actuelles et l'indécision de certains États quant à la meilleure approche pour ramener les élèves à l'école auront des conséquences à long terme sur le développement futur des élèves de la maternelle à la 12e année, en particulier pour les Afro-Américains. Une étude récente de McKinsey a révélé que l'écart de réussite scolaire s'est élargi de 15 à 20% pour les élèves noirs depuis le début des fermetures d'écoles. Les élèves noirs de la maternelle à la 12e année qui restent déconnectés de l'apprentissage connaîtront 10,3 mois de pertes cognitives et pour les élèves à faible revenu, ce nombre sera de plus d'un an. Les élèves de couleur qui sont moins susceptibles d'avoir le haut débit seront également ciblés de manière disproportionnée pour «l'absentéisme virtuel», et auront une probabilité accrue d'abandonner car les systèmes scolaires sont pressés d'adapter les anciens paradigmes d'apprentissage à l'ère numérique. Le mois dernier, un juge du Michigan a ordonné l'arrestation et l'emprisonnement d'une jeune fille noire de 15 ans pour ne pas s'être connectée pour terminer ses devoirs.

Parallèlement à ces tendances se trouve le déclin supplémentaire des quartiers largement peuplés de populations historiquement défavorisées, dont les accès de discrimination systémique ont été exacerbés par le COVID-19, y compris le déclin du marché de l'immobilier commercial. Plus de 100 000 petites entreprises ont définitivement fermé leurs portes en raison de la pandémie et près de la moitié des entreprises appartenant à des Noirs dans les zones urbaines ont cessé leurs activités entre février et avril de cette année, contre 17% des établissements appartenant à des Blancs. De plus, les grandes et moyennes entreprises à travers le pays restent vacantes, et de nombreux bureaux deviennent des espaces de stockage pour les ordinateurs, les routeurs et autres équipements numériques.

À toutes ces circonstances s'ajoute l'impact du COVID-19 sur la santé et le bien-être des Afro-Américains qui sont trois fois plus susceptibles de contracter le virus et deux fois plus susceptibles d'en mourir en grande partie en raison de conditions médicales préexistantes. En conséquence, les enfants noirs sont cinq fois plus susceptibles d'être hospitalisés pour COVID que leurs pairs blancs. Des taux de positivité plus élevés ont également un impact sur les familles hispaniques dont les enfants sont huit fois plus susceptibles d'être hospitalisés pour COVID-19 que les blancs.

Malgré ces défis, les parents d'élèves vulnérables de la maternelle à la 12e année ont fait preuve de résilience en se dirigeant vers des «parkings numériques» ou des emplacements Wi-Fi à accès public gratuit qui émergent sur le terrain d'écoles et de bibliothèques fermées pour les familles sans haut débit à domicile. Ces espaces encombrés sont devenus un témoignage de l'ampleur réelle de la fracture numérique six mois plus tard.

Les chefs d'établissement doivent établir des partenariats créatifs avec leurs organisations communautaires locales, y compris les organisations à but non lucratif, les églises et les entreprises, pour accélérer l'accès à large bande. Les dirigeants du gouvernement peuvent également aider en revigorant les espaces publics pour faciliter l'apprentissage et les interactions familiales essentielles. Alors que les quatre actions ci-dessous peuvent lancer le processus de connexion et de maintien des enfants d'âge scolaire, les inégalités numériques nécessiteront un repositionnement à long terme pour identifier et cultiver plus d'espaces pour les infrastructures connectées.

1. Les écoles et les gouvernements locaux devraient transformer les établissements locaux vacants en salles de classe et déployer immédiatement les équipements commerciaux inutilisés par le biais de partenariats ou de crédits d'impôt ponctuels.

Les fermetures de petites et grandes entreprises se poursuivront alors que la pandémie ravage les économies locales. Le marché mondial de l'immobilier commercial a également été bouleversé en raison du travail à distance de nombreux employés. Dans les communautés où les écoles ne disposent ni de l'espace ni de l'équipement nécessaires pour faciliter l'apprentissage en personne, ces établissements de vente au détail, immeubles de bureaux et stades et arénas inoccupés peuvent être réaménagés pour accueillir des classes pour les élèves en petits groupes ou des cohortes de niveau scolaire pendant le cours. de l’année universitaire. Les espaces inutilisés peuvent être câblés pour un accès libre et, dans certains cas, les services à large bande fournis par des abonnements Internet dormants peuvent être étendus aux écoles gratuitement ou à faible coût.

En plus de l'apprentissage, ces espaces peuvent devenir des lieux de services à la personne, de services d'assistance technique, de santé ou d'interventions de crise pour les étudiants et les familles qui traversent la nouvelle frontière numérique. En outre, les volumes d'inventaires informatiques inutilisés collectant la poussière dans les entreprises temporairement ou définitivement fermées sont des ressources pour les écoles qui ont du mal à trouver du matériel, du mobilier et d'autres appareils numériques au début de l'année scolaire. Plutôt que de rejeter ou de maintenir les actifs d'entreprises fermées de façon permanente ou temporaire, les gouvernements des États et locaux peuvent travailler avec ces entités pour établir des programmes de prêt de matériel pour l'équipement stocké et des achats à prix réduit ou des dons au gouvernement ou aux organisations de rénovation d'ordinateurs à but non lucratif. En échange, le gouvernement fédéral pourrait décréter un crédit d'impôt unique pour les entreprises qui font don d'équipement aux écoles pendant cette période.

2. Les logements subventionnés par le gouvernement fédéral et les refuges pour sans-abri devraient offrir une connexion Wi-Fi gratuite et les autobus scolaires dotés d'une connexion Wi-Fi peuvent être garés dans les zones plus difficiles à desservir, y compris les lotissements ruraux et urbains dispersés.

Environ 2,1 millions de personnes vivent dans des logements subventionnés par le gouvernement fédéral, ou des logements sociaux, gérés par 3 300 agences locales de logement. Un rapport de 2019 sur le logement et le développement urbain a également révélé que les Afro-Américains, qui représentent 13% de la population américaine, représentent la moitié de la population des sans-abri. En 2019, plus de 50% des familles sans abri étaient de race noire, amplifiant le grand nombre d'enfants qui se retrouvent dans un refuge temporaire une nuit donnée. L'apprentissage s'est arrêté lorsque les écoles ont fermé leurs portes, et malgré la concentration de familles vulnérables dans des logements densément peuplés ou temporaires, aucune solution à large bande n'a été déployée ou financée à l'échelle nationale pour les logements ou les refuges subventionnés par le gouvernement fédéral. Dans certaines villes, des travailleurs sociaux et des enseignants visitent le domicile et les abris des élèves pour aider les élèves de la maternelle à la 12e année à naviguer dans l’éducation virtuelle. Mais la recherche suggère que les étudiants ont besoin de plus que d'Internet et d'un appareil, ils ont besoin d'espace pour apprendre et se développer.

La commissaire fédérale à la communication, Jessica Rosenworcel, a depuis longtemps souligné les inconvénients de ne pas avoir le haut débit à domicile pour terminer les cours, ou le «manque de devoirs». Pourtant, les États-Unis n'ont pas déployé de manière omniprésente un service à large bande pour les personnes qui vivent dans des logements subventionnés par le gouvernement fédéral ou des refuges pour sans-abri aidés par la ville. Une action immédiate pourrait apporter une connexion Wi-Fi gratuite et sans licence à ces endroits et garantir l'accès aux espaces décrits dans la première proposition afin que les étudiants puissent suivre des cours à distance. Une stratégie à long terme consiste à faire en sorte que chaque ensemble de logements bénéficiant d'une aide fédérale dispose d'un accès à large bande à domicile gratuit ou à faible coût, dont l'infrastructure pourrait être nécessaire dans la phase de conception de chaque nouvelle unité et modernisée dans des propriétés plus anciennes. Les abris de logement gérés par la ville devraient également avoir une solution similaire avec des bus scolaires compatibles Wi-Fi garés devant chaque abri temporaire ou dans des zones rurales isolées comme prochaine ligne de conduite.

3. Les parcs de stationnement numériques doivent être reconfigurés en parcs numériques locaux.

Les écoles et les bibliothèques ont été des atouts essentiels pour la communauté au cours des six derniers mois dans la fourniture du haut débit communautaire. En l'absence de soutien fédéral pour l'aide d'urgence à large bande pour les ménages ou de financement modernisé du tarif électronique pour l'accès à large bande à domicile, ils ont obtenu des dérogations pour étendre leurs réseaux. Les urbanistes plaident depuis longtemps pour plus de parcs et «d'espaces verts urbains» pour améliorer l'habitabilité des communautés en difficulté avec des espaces plus sûrs pour le jeu, l'exercice et la recherche. Être à l'extérieur pendant cette pandémie aide à réduire la propagation du virus. L'accès à Internet dans les parcs publics ou les espaces verts peut non seulement atténuer les parkings en béton encombrés, mais aussi humaniser l'apprentissage avec des bancs et des tables socialement éloignés. Les parcs et bureaux de loisirs américains offrent actuellement une connexion Wi-Fi gratuite à des millions de touristes. Le Congrès pourrait étendre les ressources E-Rate à ces entités, permettant la connectivité adjacente aux écoles, bibliothèques et lotissements. Cette action permettrait aux enseignants d'apporter un enseignement direct aux élèves à l'extérieur et de créer des espaces connectés pour que les élèves puissent faire leurs devoirs autrement que dans les véhicules de leurs parents, sur les perches avant des bâtiments ou dans le parking d'un restaurant Taco Bell.

4. Utilisez les organisations locales pour aider à résoudre les défis numériques.

Les futures conséquences émotionnelles, sociales et interpersonnelles sur les étudiants, en particulier parmi les plus vulnérables, exigeront une armée de praticiens locaux en qui les familles auront confiance. Plutôt que d'embaucher plus de travailleurs sociaux pour interroger davantage les familles dans le besoin, les écoles devraient s'associer avec des institutions confessionnelles, des organisations à but non lucratif et d'autres organisations locales pour fournir un soutien social à leur communauté. Ces organisations comprennent également l’infrastructure de la communauté et ont toujours offert des programmes après l’école, des garde-manger et d’autres services essentiels. En Amérique urbaine et rurale, les écoles doivent se tourner vers ces organisations comme des alliées dans la gestion et la résolution des fractures numériques locales affectant les élèves et leurs familles. Alors que des fonds sont alloués aux efforts de réouverture des écoles, les gouvernements des États et locaux doivent investir dans ces organisations pour fournir des services d'assistance et une formation à la littératie numérique, le tout pour aider à empêcher davantage d'élèves de devenir numériquement invisibles.

Près de 60 ans après le monument Brown contre Conseil scolaire décision, l'incapacité de se connecter en ligne crée de manière disproportionnée des conditions inégales pour les étudiants de partout aux États-Unis qui connaîtront des revers scolaires dans leur préparation à l'avenir des industries. Au lieu de s'en tenir aux vieux paradigmes de l'endroit où l'apprentissage devrait avoir lieu, les responsables de l'éducation, avec l'aide du gouvernement et des dirigeants communautaires, doivent réinventer la scolarité alors que cette ère s'attaque aux inévitables difficultés imposées par cette pandémie. Sans le courage des éducateurs pour faire quelque chose de différent, ces inégalités vont probablement se creuser.

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