30 ans après le début de nos «guerres sans fin» au Moyen-Orient, toujours pas de fin en vue

L’invasion iraquienne du Koweït le 2 août 1990 a marqué le début des «guerres sans fin» américaines au Moyen-Orient. Auparavant, les opérations de combat américaines dans la région étaient généralement temporaires et de courte durée. Le président George H.W. Bush voulait continuer sur cette lancée quand il a répondu avec force et de manière appropriée à l’agression de l’Irak, mais cela n’a pas fonctionné de cette façon. Depuis, quatre présidents ont découvert qu’il était difficile de rentrer à la maison.

Les Américains – y compris mon père – ont combattu les nazis en Afrique du Nord pendant la Seconde Guerre mondiale, mais la première opération de combat au Moyen-Orient proprement dit n'a eu lieu que le 18 juillet 1958, lorsque le président Dwight Eisenhower a envoyé des Marines à terre à Beyrouth, au Liban. L'opération Blue Bat a été déclenchée par un coup d'État, non pas au Liban mais en Irak. Le 17 juillet 1958, l'armée irakienne a renversé le gouvernement le plus pro-occidental du Moyen-Orient, la monarchie hachémite qui dirigeait alors l'Irak et la Jordanie. Le roi Faisal II et sa famille ont été brutalement assassinés.

Ike, normalement prudent, a paniqué et a envoyé les Marines à Beyrouth pour soutenir un président chrétien maronite confronté à une révolte populaire contre ses efforts pour obtenir un second mandat inconstitutionnel. Le président Eisenhower craignait que toute la région ne tombe entre les mains du charismatique président égyptien Gamal Abdel Nasser, salué dans tout le monde arabe comme un anticolonialiste qui mettait en déroute les forces de l'impérialisme occidental. Nasser était un mandataire soviétique, pensait Ike, mais il n'avait pas été à l'origine du coup d'État à Bagdad. En fait, Nasser était aussi surpris qu'Eisenhower.

Sur le terrain, les Marines lourdement armés qui se précipitaient à terre ont été accueillis par des vendeurs vendant du Coca-Cola et des filles prenant le soleil en bikini. C'était un peu une farce, mais c'était aussi extrêmement dangereux et aurait pu se transformer en bourbier. Heureusement, des têtes plus fraîches à l'ambassade américaine ont prévalu et ont conclu un accord avec l'opposition, puis Washington a reculé. Un autre maronite a été choisi président et la guerre civile s'est terminée pacifiquement. Un seul soldat américain est mort au combat et après 102 jours à terre, les Marines ont quitté le Liban. À seulement cinq ans, j'y étais à Beyrouth en juillet 1958; mon père servait aux Nations Unies.

Bruce Riedel et sa mère à Beyrouth, au Liban en 1958.
L'auteur et sa mère à Beyrouth, au Liban, en 1958.

La prochaine opération de combat a également fait craindre le nassérisme et les Russes. L'Égypte et les Soviétiques sont intervenus au Yémen en 1962 pour soutenir un coup d'État républicain contre une monarchie. L'Arabie saoudite et la Jordanie ont soutenu les royalistes contre l'Égypte et la guerre civile s'est ensuivie. Les Égyptiens ont bombardé des camps royalistes en Arabie saoudite et le roi Faisal a fait appel à John F. Kennedy pour l'aider.

JFK a envoyé l'armée de l'air des États-Unis pour protéger les Saoudiens à la mi-1963. L'opération Hard Surface a duré six mois. Des jets de l'US Air Force ont effectué des patrouilles aériennes de combat le long de la frontière avec le Yémen. Aucun combat réel n'a eu lieu, car Nasser ne voulait pas affronter les Américains et Kennedy ne voulait pas de guerre.

Dans les années qui ont suivi 1964, les opérations de combat américaines dans la région ont généralement été de courte durée. Nous avons perdu des troupes. Trente-quatre membres d'équipage ont été tués le 8 juin 1967 quand Israël a attaqué l'USS Liberty. Deux cent quarante et un marins et marins sont morts à Beyrouth le 23 octobre 1983, lorsque Ronald Reagan est bêtement intervenu dans une autre guerre civile libanaise. Reagan s'est alors sagement retiré du Liban.

Reagan s'est impliqué dans la plus longue guerre conventionnelle moderne de la région, la guerre Iran-Irak dans les années 1980. Après que l'Irak a attaqué l'USS Stark en mai 1987, tuant 34 marins, l'administration Reagan a blâmé l'Iran pour la guerre. La marine américaine a mené une guerre navale non déclarée dans le golfe Persique pendant plus d'un an contre les Iraniens. Il a pris fin lorsque l'Iran et l'Irak ont ​​accepté un cessez-le-feu. La marine a largement quitté le Golfe, ne laissant qu'une petite base à Bahreïn. En 1990, c'était la seule base militaire américaine au Moyen-Orient en dehors de la Turquie.

La guerre Iran-Irak a coûté une fortune à l'Irak, dont des dizaines de milliards de prêts du Koweït et de l'Arabie saoudite. Saddam Hussein a décidé en juillet 1990 de voler la banque pour échapper à sa propre crise financière. Le soir du 1er au 2 août à Washington, je suis devenu chef adjoint du groupe de travail à la CIA pour fournir des renseignements à l'équipe Bush. Nous avons immédiatement averti que l’Arabie saoudite était la prochaine cible de Saddam et l’opération Desert Shield a suivi. Les Américains ont combattu depuis. Aujourd'hui, le personnel militaire américain se trouve dans la plupart des pays du Moyen-Orient, y compris toutes les monarchies du Golfe, l'Irak, la Syrie, la Jordanie, la Turquie et l'Afghanistan.

L'auteur informant le président George H.W. Bush en août 1990 dans le centre des opérations de la CIA Source: collection personnelle de l’auteur.
L'auteur informant le président George H.W. Bush en août 1990 dans le centre des opérations de la CIA Source: collection personnelle de l’auteur.

La crise du Koweït est venue sans avertissement. J'étais à Bagdad et au Koweït en juin 1990; Je ne me souviens pas que quiconque ait mentionné le risque que l’Iraq se déplace vers le sud au Koweït. Nous nous sommes concentrés sur les menaces de Saddam de «brûler» Israël et la construction de sites de lancement de missiles Scud dans l’ouest de l’Irak pour frapper Tel Aviv. Mais à la mi-juillet, nous avons détecté l'accumulation irakienne le long de la frontière koweïtienne. Nous avons dit au président que le Koweït pensait que les Irakiens bluffaient; nous n'avons pas.

Bush et son conseiller à la sécurité nationale, Brent Scowcroft, ont créé une coalition pour combattre l'Irak qui comprenait des dizaines de pays avec d'importantes contributions de troupes de la Grande-Bretagne et de la France en particulier, ainsi que de l'Égypte et de la Syrie. Plus d'un demi-million de soldats américains ont été déployés dans le Golfe. D'autres sont allés en Israël après le début de la guerre et Saddam a tiré ses Scuds sur Israël.

Bush a essayé d'éviter une guerre ouverte. Il n'a pas sagement envahi l'Irak après la libération du Koweït, mais il a créé une zone d'exclusion aérienne dans le nord de l'Irak, l'opération Fournir du confort, qui a conduit à des années de patrouilles de combat au-dessus de l'Irak. La zone nord a été étendue pour inclure une autre zone d'exclusion aérienne dans le sud, l'opération Southern Watch, pour protéger les chiites irakiens et éloigner les Irakiens de l'Arabie saoudite et du Koweït, au moins dans les airs. Heureusement, aucun Américain n'a été abattu par les Irakiens, bien que tragiquement deux hélicoptères américains aient été abattus au-dessus du Kurdistan le 14 avril 1994 par des avions de l'armée de l'air, tuant 26 Américains à bord. J'avais été sur l'un de ces hélicoptères deux semaines avant l'accident.

George W. Bush nous a ramenés en Irak en 2003. Il a ignoré un avertissement de Scowcroft selon lequel il détournerait des ressources critiques de la lutte contre le terrorisme. Il a rejeté les renseignements selon lesquels l'Irak n'avait rien à voir avec l'attaque du 11 septembre. L'invasion a été qualifiée de pire décision jamais prise dans la politique étrangère américaine.

Le mois d'août 1990 a été un tournant pour les Américains. Bush a fait ce qu'il fallait, mais comme toujours en temps de guerre, le recours à la force a eu des conséquences imprévues. Le président Barack Obama et son vice-président Joe Biden ont tenté de sortir d'Irak mais ont été attirés par l'Etat islamique. Le président Donald Trump a parlé de quitter les guerres sans fin, mais a en fait mis plus de troupes sur le terrain, y compris les renvoyer en Arabie saoudite après notre départ du royaume en 2005. Washington a découvert qu'il était facile d'entrer, que de sortir était apparemment impossible.

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